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José Solla lidera un proyecto para transformar la orina en agua en el espacio

El químico José Solla Gullón (izquierda) y el doctor Francisco José Vidal Iglesias. MANUEL LORENZO (EFE)
El químico José Solla Gullón (izquierda) y el doctor Francisco José Vidal Iglesias. MANUEL LORENZO (EFE)
El trabajo del químico lucense se prueba en la Estación Espacial Internacional bajo la supervisión de la Nasa

Purificar la orina de los astronautas en futuras misiones para generar agua y, si es posible, energía con la que alimentar algún instrumental a bordo es el objetivo de un proyecto que se realizará en la Estación Espacial Internacional de la Nasa con una tecnología made in Lugo.

El novedoso proyecto está dirigido por el químico lucense José Solla Gullón quien trabaja junto a los doctores Francisco José Vidal Iglesias y Roberto Martínez, todos del Instituto de Electroquímica de la Universidad de Alicante (UA).

Este centro es pionero a nivel mundial en el estudio de nanomateriales de platino para el proceso de oxidación de amoniaco (su primera publicación al respecto data de 2004) y llevó a cabo entre 2015 y 2016, con resultados positivos, experimentos en condiciones de microgravedad con la Nasa dirigidos a obtener el agua de la orina de los astronautas con un innovador catalizador.

El equipo ha desarrollado unos nanomateriales para su empleo como electrocatalizadores que han sido incorporados a un dispositivo electroquímico diseñado por la Universidad de Puerto Rico Río Piedras, que trabaja con la Nasa.

Este equipo electroquímico, del tamaño inferior a una caja de zapatos y cuya parte más importante son precisamente los electrocatalizadores de la Universidad de Alicante fue enviado ayer a la Estación Espacial Internacional (ISS) de la Nasa desde la isla Wallops, en la costa de Virginia (EE.UU.), para realizar experimentos como parte del proyecto relacionado con la purificación de orina en el espacio.

"Estamos muy orgullosos de este proyecto, hemos ido superando todas las dificultades y superando cada uno de los pasos y hemos logrado que la Nasa envíe nuestro prototipo al espacio, algo que es todo un logro, pues muy pocas iniciativas lo consiguen", precisa Solla Gullón, quien estudió en Lugo. "Puedo decir orgullos que fui la última promoción de Químicas que hubo en la ciudad y aunque me trasladé a Alicante hace dos décadas llevo siempre a mi ciudad en el corazón", indica.

El químico revela que la finalidad de los ensayos previstos en la ISS, en los que los electrocatalizadores se usarán para estudiar la reacción de oxidación de amoniaco, es evaluar la eficacia y rendimiento del dispositivo electroquímico "en condiciones reales de ingravidez y en tiempos largos".

El científico explica que la orina humana, tras ciertas fases de purificación, se transforma en amoniaco, que es susceptible de ser eliminado con un proceso electroquímico que emplea los nanomateriales fabricados por la UA y compuestos por nanocubos de platino.

"Es un orgullo poder llevar el conocimiento generado y desarrollado en la UA a la Estación Espacial Internacional"

El lucense precisa que, en las pruebas programadas en la Estación Espacial Internacional, no se usará la orina de los propios astronautas, ya que el equipo que se mandará allí llevará unas disoluciones de amoniaco que simulan la composición similar a la que tendría la orina después de haber pasado por etapas previas de purificación.

De obtener unos resultados satisfactorios, se haría en una fase posterior un prototipo con la idea de integrarse en el sistema de reciclaje de orina de los astronautas para generar agua y, si es posible, energía para alimentar algún instrumental a bordo. Esta tecnología, según Solla Gullón, "resulta de gran importancia para misiones largas, como puede ser un viaje a Marte o un período prolongado en estaciones espaciales".

"Nosotros llevamos mucho tiempo trabajando en el proceso de oxidación de amoniaco con nanomateriales de platino. Empezamos en 2004, año en que fuimos pioneros en estudiar esa reacción y publicarla en muchos artículos", precisa el lucense, quien afirma que han logrado desarrollar catalizadores mucho "más óptimos" a los que hay hasta la fecha.

Esa referencia mundial obtenida por el Instituto de Electroquímica de la UA, motivó, hace ya tiempo, que la Universidad de Puerto Rico Río Piedras se pusiera en contacto con los científicos alicantinos, una colaboración que se mantiene desde entonces.

"Es un orgullo poder llevar el conocimiento generado y desarrollado en la UA a la Estación Espacial Internacional", manifiesta Solla Gullón, quien señala que este proyecto está directamente financiado por la Nasa dentro del programa PR NASA EPSCoR.

José Solla lidera un proyecto para transformar la orina en agua en...
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